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Chile

Tenemos 1.500 años de recursos de litio, aproximadamente el 23% de los recursos estimados y por lo tanto, esto significa que este es un recurso que es bastante abundante en el mundo. Muchos países tienen litio.

03 de Julio de 2012.- El litio es un material que tiene la capacidad de almacenar energía y en Chile contamos con una gran reserva de este mineral. Conversamos, sobre la reciente licitación del litio planteada por el Gobierno, con Pablo Wagner, Subsecretario de Minería y le preguntamos sobre dos de las discusiones que se han puesto sobre la mesa. La primera, la participación del Estado, y la empresa estatal Codelco, en todo el proceso. La segunda, la posibilidad de generar, en Chile, una industria que proporcione valor agregado al litio con producción de baterías, en vez de exportar sólo el mineral. 

¿Cuál son las reservas estimadas de litio que tiene Chile?¿Es muy superior a otros países? 

Nosotros tenemos 1.500 años de recursos de litio, aproximadamente el 23% de los recursos estimados y por lo tanto, esto significa que este es un recurso que es bastante abundante en el mundo. Muchos países tienen litio. Nosotros tenemos para 1500 años pero otros países también tienen para muchos años más. 

Según Pablo Wagner los países que son los mayores competidores de Chile respecto a la  posesión y explotación del litio son básicamente Argentina, EE.UU. , Canadá, Australia y China. 

En estos países donde también existen reservas de litio, ¿cuáles son las políticas adoptadas respecto a este material que ustedes han observado? En qué punto se encuentra la explotación en estos países? 

En estos países es completamente concesible. Puede ser explotado por quien quiera. Por lo tanto, nosotros tenemos una restricción que es la que impide que el mineral sea declarado concesible y que, por lo tanto, no pueda explotarse con la misma libertad con la que se hace en todo el resto de los países competidores.

En el caso de Australia van muy avanzados. Ellos tienen el 33% de la explotación actual. También se está desarrollando en China, Argentina y Canadá. En todos estos países ya hay plantas de litio procesando. Además, existen más plantas en esos países que se quieren desarrollar. 

¿Es por eso que se llama a licitación ahora? 

Absolutamente. El mercado del litio va a crecer de 800 millones de dólares a 2.000 millones de aquí al año 2020. Por lo tanto, todos los países quieren tomar esa posición; lo quieren ser Australia, EE.UU., Canadá, China, Argentina. Hay 170 proyectos en estudio, de los cuales 28 podrían concretarse con mayor grado de probabilidad. Eso significa que si nosotros no somos capaces de producir más y reimpulsar la industria, otros países lo van a hacer por nosotros. 

¿Cuál es el grado de participación de Codelco en todo este proceso? 

Codelco puede participar de cualquier forma que ellos quieran. Ellos tienen dos salares, Pedernales y Maricunga, que son anteriores a la declaración de inconcesibilidad (restricción constitucional para explotar el mineral). Por lo tanto, pueden ser explotados sin un contrato especial de operaciones (CEOL). Tienen declaración de concesibilidad porque están regidos por el código del año 1932.

En segundo lugar, también han decidido adquirir las bases para ver también las otras oportunidades que se pueden dar en otros salares. 

Una de las discusiones generadas, sobre todo desde la oposición, a partir de la licitación ha sido el por qué no dar prioridad a empresas estatales para que la riqueza que generará el litio se quede en Chile y en manos del Estado, ¿Cuál es la respuesta del gobierno? 

Primero, Codelco puede explotarlo directamente; ya sea en las concesiones que tiene actualmente, como participando en otros contratos. Por lo tanto, Codelco puede desarrollarlo y no necesita ningún contrato especial. Por eso puede ser un actor muy preponderante y ya tiene concesiones traspasadas de décadas atrás.

Segundo, en este caso también tenemos que ampliar el mercado a todos los posibles oferentes porque competimos con otros países del mundo. En consecuencia, lo que hemos hecho es cobrarnos adecuadamente. Tanto el pago del 7%, y los impuestos asociados van a significara que el Estado va a recibir el 50% de las utilidades de la compañía en el tiempo, sin poner ningún recurso para la inversión. Es decir, no corremos ningún riesgo de inversión.

Obviamente, el Estado se está haciendo socio del proyecto pero no está concurriendo a la inversión. Por lo tanto, es una muy buena alternativa que permite ampliar las oportunidades del mercado y puede hacerlo el Estado, sí, y pueden hacerlo también los privados, sí también.

 

Otra de las discusiones se centra entre la explotación o la creación de conocimiento para la creación de valor añadido, por ejemplo para la creación y la posterior exportación de baterías, lo que según algunos expertos aumentaría las ganancias económicas para Chile, ¿Cuál es la opinión del Gobierno? 

Nosotros compartimos eso. El punto es que no hay ninguna restricción para instalar compañías de litio ahora. De hecho en Chile explotamos litio desde hace más de 30 años. Por algo somos líderes mundiales aunque todavía no se han instalado compañías de litio acá y no existe ninguna restricción para hacerlo. Ahora, para fomentar la inversión y el desarrollo tenemos que ver donde está nuestra ventaja competitiva. En China hay 1000 fábricas de baterías. Por lo tanto, no es tan fácil la competencia. En este contexto, lo que vamos a hacer junto al Ministerio de Economía es impulsar todas las iniciativas y concursos posibles para desarrollar conocimiento aplicado al litio. Hay que ir descubriendo dónde está nuestra ventaja competitiva y que eso se traduzca en productos y servicios finales que puedan ser exportados o vendidos internamente. 

Lo que tenemos que hacer es caminar aquel trazado que todavía no hemos caminado. Invertir recursos para innovar, para generar innovación teniendo en cuenta, obviamente, que las ventajas competitivas en producción de bienes durables tecnológicos están más en países del Asia que en Chile. Nosotros no negamos que eso pueda ser, nos encantaría que sucediera, pero tenemos que ser realistas descubriendo dónde están nuestros nichos y nuestras oportunidades.

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